USA : Tres países deben llegar a Marte en las próximas dos semanas

USA : Tres países deben llegar a Marte en las próximas dos semanas

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Una pequeña flota de naves espaciales de los Emiratos Árabes Unidos, China y Estados Unidos llegará a Marte este mes después de su lanzamiento desde la Tierra el año pasado. La marcha hacia el Planeta Rojo marca una maratón de primicias: es la primera incursión de los EAU en el espacio profundo, el primer intento independiente de China de aterrizar en Marte y la primera oportunidad de la NASA para desplegar un helicóptero marciano.

El verano pasado, el raro convoy de naves espaciales con destino a Marte se lanzó desde la Tierra en una delgada ventana de aproximadamente dos meses cuando la Tierra y Marte se alinearon en sus órbitas alrededor del Sol. Esta alineación planetaria solo ocurre una vez cada dos años, y tres países la aprovecharon en 2020, justo cuando el espacio exterior resurgió como un patio de recreo para descubrimientos científicos y demostraciones de poder nacional.

“ Estos gobiernos realizan estas misiones por el bien de la exploración ”, dijo Bill Nye, director ejecutivo de la Planetary Society (y, famoso, The Science Guy), a The Verge . “Como nos gusta decir, no hay argumentos comerciales para explorar el regolito marciano”.

“Sin embargo, conduce a este extraordinario desarrollo de la fuerza laboral en estos países, y esto orgullo nacional y sentido de comunidad que no tiene precio ”, dijo.

El primero en llegar a Marte este mes es el Orbitador Emirati Hope . Después del lanzamiento hace siete meses en un cohete japonés H-IIA, la sonda Hope, del tamaño de un automóvil, llegará a la órbita de Marte el 9 de febrero. Pasará casi dos años examinando la atmósfera del planeta para estudiar los cambios diarios en el clima marciano. Pone a los Emiratos Árabes Unidos en camino de ser la primera nación árabe en desplegar una sonda interplanetaria y unirse a un pequeño grupo de países espaciales que han hecho lo mismo.

«Para la comunidad científica, es donde comienzan las cosas», dijo Sarah al-Amiri, directora adjunta del proyecto de la misión Emirates Mars, sobre la inyección de Hope en la órbita de Marte en una entrevista. La semana que Hope llegue a la órbita de Marte, los investigadores de los EAU comenzarán a analizar su primer tesoro de datos interplanetarios, dijo al-Amiri.

Durante unos seis años, el equipo de misión de Hope de aproximadamente 450 personas ha estado diseñando y probando la nave espacial Hope. El programa tiene un presupuesto de $ 200 millones del Centro Espacial Mohammed bin Rashid y ha estado trabajando con equipos en la Universidad de Colorado Boulder, la Universidad Estatal de Arizona y la Universidad de California, Berkeley.

A medida que los EAU buscan deshacerse de la dependencia del petróleo, la misión Hope presenta una oportunidad más amplia para el país. Es una oportunidad para descubrir cómo iniciar una nueva industria desde cero. “Cuando decimos, por ejemplo, que vamos a establecer un nuevo sector de biotecnología, ¿cómo se hace? Esta misión nos proporcionó un mecanismo para hacer eso cuando no lo habíamos tenido antes ”, dijo al-Amiri.

La sonda Hope de los EAU es la nave espacial Tianwen-1 de China

, que llegará a Marte un día después 10 de febrero. La nave espacial de cinco toneladas permanecerá en órbita marciana para inspeccionar la región de Utopia Planitia, donde hay un gran depósito de hielo de agua debajo de la superficie del planeta. Tres meses después, en mayo, Tianwen-1 desplegará un módulo de aterrizaje y un rover juntos para un aterrizaje en Utopia Planitia, un atrevido intento de convertirse en el segundo país en aterrizar y operar un rover en la superficie marciana.

La primera imagen de Marte capturada por la sonda Tianwen-1 de China el 5 de febrero de 2021.
Foto: Administración Nacional del Espacio de China

Tianwen-1 se traduce como «preguntas al cielo» o «cuestionando los cielos». El rover lleva un conjunto de instrumentos para detectar depósitos de hielo de agua subterránea, que los científicos creen que podrían contener signos de vida microbiana. Al observar Marte desde la órbita y desplegar tanto un módulo de aterrizaje como un rover, la misión «se convertirá en la primera expedición a Marte del mundo en lograr los tres objetivos con una sola sonda», dijo Ye Peijian, un destacado científico de la Academia China de Tecnología Espacial, declaración.

A finales de este mes, Tianwen-1 de China rover tendrá algo de compañía en la superficie del planeta.

El rover Perseverance de la NASA , apodado «Percy», aterrizará el 18 de febrero en el cráter Jezero, el sitio de un antiguo delta del río que se cree que tiene rastros de vidas pasadas. Su ubicación de aterrizaje está a unas 1.600 millas de distancia del rover de China (aproximadamente la distancia entre Miami y el norte del estado de Nueva York). Es la novena misión de la NASA a la superficie marciana. Como cualquier robot destinado a un aterrizaje en Marte, Perseverance soportará los infames «siete minutos de terror»: una carrera ardiente a través de la atmósfera de Marte para un aterrizaje suave completamente automatizado. Para los gerentes de misión, es como quitar las manos del volante de un automóvil de $ 2.4 mil millones.

En ese lapso de tiempo, la nave necesitará utilizar una combinación de paracaídas y cuatro motores propulsores para reducir la velocidad de 12,100 mph en la parte superior de la atmósfera de Marte para completar la quietud en la superficie marciana. Un retraso de 14 minutos en la comunicación entre Marte y la Tierra significa que el perverso descenso de Perseverance al cráter Jezero, un territorio impredecible con acantilados, vastas dunas de arena y grandes campos de rocas, debe estar completamente automatizado. Para cuando los ingenieros de la misión del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA se enteren de que Perseverance entró en la atmósfera de Marte alrededor de las 3:48 p.m. ET, el rover ya habrá llegado a la superficie o se habrá estrellado al impactar.

“Estos hombres y mujeres han invertido años – AÑOS – de sus vidas en esos siete minutos. Es un gran problema ”, dijo Nye. «Y no sabes lo que está pasando en Marte durante esos siete minutos».

Si todo va bien, el Perseverance del tamaño de un automóvil compacto usará sus seis ruedas para pasar al menos dos años atravesando el cráter Jezero, usando siete instrumentos para buscar rastros del pasado o del presente. formas de vida. Esas herramientas incluyen un láser UV para escanear compuestos orgánicos, un espectrómetro de rayos X para analizar la composición química de las rocas de Marte y dos micrófonos para monitorear la salud del rover y registrar el ambiente ventoso de Marte. El rover también recolectará muestras del tamaño de un cigarro de suelo marciano para una futura misión de retorno de muestras en las obras entre la NASA y la Agencia Espacial Europea.

La pieza de hardware más ambiciosa a bordo de Perseverance es un helicóptero con forma de caja llamado

Ingenio

, cuyo vuelo de prueba “podría resulta en el equivalente marciano de un momento de los hermanos Wright ”, dijo Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la NASA para la dirección de misión científica. Desplegándose desde el vientre del rover, Ingenuity intentará volar en la atmósfera ultrafina de Marte. Si tiene éxito, puede marcar la primera demostración de helicópteros verticales en otro mundo. «Si el helicóptero tiene éxito en su primer vuelo, el equipo de Ingenuity intentará hasta otros cuatro vuelos de prueba dentro de una ventana de 30 días marcianos (31 días terrestres)», dijo Zurbuchen. Si bien cada misión tiene sus propios hitos individuales, la flota de naves espaciales está abriendo colectivamente una nueva era en la exploración de Marte. Con la llegada de estas misiones, la búsqueda de signos de vida fuera del mundo está en plena vigencia. Emiratos Árabes Unidos, China y la NASA están compitiendo para obtener una mejor comprensión de un mundo que se cree que tuvo vida en algún momento del pasado distante o posiblemente en el presente. Con Tianwen-1 analizando posibles casilleros subterráneos de vida antigua, Hope escaneando la atmósfera marciana y Perseverance recogiendo muestras de tierra para recuperarlas, pronto podría llegar una respuesta, dijo Nye.

«¿Cuáles son las posibilidades de que algún día se encuentren allí pruebas de vida?» Dijo Nye. «Muy alto.»

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